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    美国眼红中国电池主导地位,新建锂矿却被本国居民抵制

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  •   在美国内华达州北部的一座休眠火山上,工人们正准备开始爆破,挖出一个巨大的矿坑,这个矿坑将成为美国十多年来第一个新的大规模锂矿。

      这个在美国土地上建造的矿场,可以帮助解决该国几乎完全依赖外国锂资源的问题,为电动汽车电池和可再生能源中这一重要成分提供新的国内供应源。

      该项目是一家名叫美洲锂业(Lithium Americas)的公司承办的,引起了美国原住民部落、牧场主和环保组织的抵制。因为这个锂矿预计耗费数十亿加仑地下水,并可能会在未来长达300年内对一部分地下水造成污染,同时留下一个巨大的废物堆。

      美洲锂业估计该地有价值39亿美元的可回收锂,希望在2022年开始采矿作业。它的最大股东是中国公司赣锋锂业。

      39亿美元的矿坑

      当地居民马克斯·威尔伯特(Max Wilbert)说:“要炸毁一座山,谈何‘绿色’,不管他们怎么对事情进行渲染。”他最近一直住在拟建矿区的帐篷里,法院已经受理了两起阻止该项目的诉讼。

      内华达州矿场的争端,只是世界各地浮现的一种紧张关系的缩影。电动汽车和可再生能源可能并不像它们说得那样“绿色”。虽然锂、钴和镍等原材料的生产对这些技术至关重要,但往往会对土地、水、野生动物和人造成破坏。

      这种环境损失常常被忽视,一部分原因是大国之间正在进行一场竞赛。这些矿物可以帮助各国在未来几十年内掌握经济和技术的主动权,所以各国政府都在争夺矿物的主导权。

      内华达州项目是在特朗普政府的最后几天获得最终批准的,开发商和立法者认为,它是美国成为部分原材料领导者的一次机会,尤其是拜登上任后积极应对气候变化。除内华达州外,企业还提议在加州、俄勒冈州、田纳西州、阿肯色州和北卡罗来纳州设立锂生产基地。

      但是传统的采矿业是最肮脏的行业之一。汽车制造商和可再生能源企业不会忘记这一现实。“我们新的清洁能源需求可能会造成更大的伤害,尽管它的目的是为了做好事。”负责任采矿保障倡议的执行董事爱梅·布朗热(Aimee Boulanger)说。该组织为宝马和福特汽车等公司审查矿场。“我们不能允许这种情况发生。”

      这种摩擦可以用来解释一个现象,那就是最近几个月美国各地都在绞尽脑汁,希望能采用对环境破坏性更小的方式来提取大量的锂。

      萨尔顿海盐水提取

      根据彭博社收集的数据,仅在2021年的前3个月,像内华达州的那些美国锂矿商就从华尔街筹集了近35亿美元,是之前36个月筹集金额的7倍,预示着对锂的狂热。

      目前的替代方案包括从加州最大的湖泊萨尔顿海下的盐水中提取锂,该湖泊位于美洲锂业公司所在地以南约600英里。一些投资者对这一方案表示支持。

      在萨尔顿海,投资者计划使用特殊涂层的珠子,从地表下4000多英尺的含水层抽出的热液中提取锂盐。这些独立的系统将被连接到地热发电厂,产生零排放电力。

      由于几十年来,萨尔顿海一直被该地区农场的有毒径流所污染,所以投资者还希望该项目的收入还可以用来对该湖的恢复。企业也希望能够从美国的盐水中提取锂,意向州有阿肯色州、内华达州、北达科他州。

      随着汽车制造商加紧制造电动汽车,美国需要迅速找到新的锂供应源。因为锂很轻,可以储存大量的能量,并可以反复充电,而被大量用于电动汽车电池。分析师估计,特斯拉、大众、通用等汽车制造商推出的电动车型高达几十种。锂的需求在2030年底将增加10倍。同时也需要钴等其他成分来保持电池的稳定性。

      尽管有不少金属元素都在美国拥有世界上最大的储量,但该国目前只有一个大规模的锂矿,位于内华达州的银峰。该矿于20世纪60年代首次开放,年产量仅为5000吨,不到世界年供应量的2%。美国国内使用的大部分原材料锂来自拉丁美洲或澳大利亚。

      美国想赢得锂电池之战

      拜登的能源部长珍妮弗·格兰霍姆(Jennifer Granholm)在最近的一次采访中说:“中国刚刚发布了下一个五年计划。他们希望成为电池生产的首选之地。虽然美国拥有这些矿物,但我们还没有利用它们,开采它们。”

      3月,她宣布拨款以增加关键矿物的生产。她说:“这是一场通往未来的竞赛,美国将赢得胜利。”

      到目前为止,拜登政府还没有采取行动,帮助推动更环保的选择,比如锂盐水提取取代露天矿。内政部拒绝透露是否会改变对美洲锂矿许可的立场,它正在法庭上为其辩护。

      矿业公司和相关企业希望加快国内锂的生产,并向政府和主要立法者施压,要求在拜登的基础设施法案中加入一个100亿美元的拨款计划,认为这是一个国家安全问题。

      投资者都急于新矿场的许可问题,他们希望矿场能够尽快开工,确保与电池公司和汽车制造商的合同能顺利履行。

      在联邦和州政府官员层面,传统采矿和盐水提取这两种方法都可以得到认可。这在很大程度上将取决于环保主义者、部落和地方团体对项目的抵制。

      当地居民:“我喝什么?”

      爱德华·巴特尔(Edward Bartell)的牧场坐落在内华达州高原沙漠的一个小山坡上,每天清晨他或他的牧场员工都会为近500头奶牛和小牛喂足够的饲料。这已经是几代人的例行公事,但这个家庭以前从未遇到过这样的威胁。

      在离他的牧场几英里远的地方,美洲锂业的露天矿可能很快就会开工,这将是美国历史上最大的锂矿生产地之一,并配有直升机起降台、化学加工厂和废物堆放场。该矿将达到约370英尺的深度。

      巴特尔最担心的是,该矿会消耗掉他的牛群赖以生存的水。该公司表示,该矿将每分钟消耗3224加仑的水。据美洲锂业公司的一位顾问称,这可能导致巴特尔牧场的地下水位下降约12英尺。

      根据联邦文件,在每年生产66000吨电池级碳酸锂的同时,该矿可能会导致地下水受到锑和砷等金属的污染。

      锂将主要从挖出的粘土和每天5800吨的硫酸中提取。许可证文件披露,整个过程还将产生3.54亿立方码的采矿废物,这些废物会被装入硫酸处理过的排放物中,并可能含有适度的放射性铀。

      内政部2020年12月份的一项评估发现,该矿将使代郡羚羊使用的近5000英亩的冬季牧场退化,并损害鼠尾草松鸡的栖息地。它可能还会破坏一对金雕的筑巢区,而金雕的羽毛对当地部落的宗教仪式至关重要。

      巴特尔说:“令人沮丧的是,它被说成是一个环境友好型项目,而实际上它是一个巨大的工业基地。”他提起诉讼试图阻止该矿运营。

      在Fort McDermitt印第安人保留地,人们对这个项目的愤怒值已经到达了顶点,甚至在部落内部引发了分歧。美洲锂业提出雇用部落成员工作,年平均工资为62675美元,是该地人均收入的两倍,但这将带来巨大的代价。

      “告诉我,在未来300年,人们喝什么水?” 3月份,当一名联邦官员来到保留地,向部落领导人介绍采矿计划时,该部落成员德兰·辛克(Deland Hinkey)大喊,“所有人,回答我的问题。在你们污染了我的水之后,我喝什么?你在撒谎!”

      该保留区距离矿区近50英里,远远超出了地下水可能被污染的区域,但部落成员仍担心污染会蔓延。

      美洲锂业副总裁提姆·克劳利(Tim Crowley)表示,该公司将以负责任的方式运营,例如,计划利用燃烧熔融硫磺产生的蒸汽来产生所需的电力。克劳利说:“我们正在响应拜登总统的号召,确保美国的供应链并解决气候危机。”

      该公司已经积极行动起来,以确保获得许可证。他们聘请了一个游说团队,其中包括特朗普白宫的前助手乔纳森(Jonathan Slemrod)。

      萨尔顿海周围的沙漠沙地曾经举世闻名。它们曾作为好莱坞作品的拍摄地,如《星球大战》系列▼

      智利、玻利维亚和阿根廷长期以来一直使用从盐水中提取锂的方法。它的成本相对较低,但会耗费干旱地区大量的水资源。

      萨尔顿海计划采用的方法与南美传统上使用的方法完全不同。该湖位于萨尔顿山上,与内华达州一样,这是个地下火山。

      多年来,伯克希尔·哈撒韦公司(Berkshire Hathaway)旗下的CalEnergy公司和另一家企业Energy Source已经利用萨尔顿山的地热来发电。这些系统使用自然产生的地下蒸汽。这种水里同样含有锂元素。

      伯克希尔·哈撒韦公司的一位高管最近告诉州政府官员,该公司预计将在2022年4月前建成锂提取示范工厂。

      福特:我们要行使权力

      但即使是这些项目也引起了一些问题。

      地热厂生产的能源虽然零排放,但它们每年需要数百亿加仑的水进行冷却。从盐水中提取锂会挖出铁和盐等矿物质,在盐水重新注入地下之前需要将其去除。

      在萨尔顿海进行的类似提取工作此前已经失败。2000年,CalEnergy公司提议花费2亿美元来提取锌,以帮助恢复萨尔顿海。该公司在2004年放弃了这项努力。

      位于加州的Lilac Solutions公司和温哥华的Standard Lithium公司等几家采用锂直提技术的公司已经掌握了这项技术。

      这两家公司都已经开启了使用盐水提取技术的示范项目,其中Standard Lithium利用阿肯色州一家化工厂已经从地下提取的盐水源,这意味着它不需要从地下抽取额外的水。

      “这在‘绿色’方面是非常重要的。”Standard Lithium的首席执行官罗伯特(Robert Mintak)说,该公司如果能筹集到4.4亿美元的融资,将在五年内在阿肯色州每年生产21000吨锂。

      Lilac Solutions公司还在内华达州、北达科他州等美国其他地方进行锂直提。该公司预测,在五年内,这些项目每年可生产约10万吨锂,或目前美国国内产量的20倍。

      而美洲锂业等公司的高管质疑这些创新的方法是否能提供世界所需的锂量。但汽车制造商热衷于追求对环境影响更小的方法。

      福特负责供应链可持续发展的采购总监苏·斯劳特(Sue Slaughter)说:“目前存在原住民部落被赶走、他们的水被毒害或其他这些类型的问题。我们希望原材料行业确保他们以负责任的方式进行采购。作为一个行业,我们购买的材料如此之多,我们有权力这样要求他们,我们打算这样做。”

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